B2B-softwarebedrijf Twikit biedt oplossingen aan waardoor ondernemingen kunnen profiteren van digitale productietechnieken voor massa-individualisering, zoals 3D-printen. Naast fabrikanten van orthesen zitten ook OEM's in de automobielsector pal in de doelgroep van het bedrijf. Martijn Joris, de CEO van Twikit, legde het allemaal haarfijn uit aan Ward Vleegen van onze Transport & Mobility Technology Club. Het leverde een boeiend gesprek op. Bekijk hier de video.


Goedemorgen, Martijn. Kan je jezelf en je bedrijf even kort voorstellen?

Natuurlijk! Mijn naam is Martijn Joris en ik ben de CEO en tevens een van de oprichters van Twikit, dat in Antwerpen is gevestigd. Twikit biedt oplossingen aan waardoor ondernemingen, zoals OEM's in de automobielsector, kunnen profiteren van massa-individualisering. We doen dat door gebruik te maken van digitale productietechnieken, zoals 3D-printen.

Wat doe je precies op het vlak van 3D-printen?

We zijn in essentie een b2b-softwarebedrijf. De kern van ons aanbod is een softwareplatform dat de frontend van de toeleveringsketen verbindt met digitale productie, fabrieken of 3D-printers bijvoorbeeld. Onze focus ligt op de software en de toepassing aan de frontend van de toeleveringsketen. Dat betekent dat we geen 3D-printbedrijf zijn. We bouwen ook geen 3D-printers en bieden geen 3D-printdiensten aan. We bouwen daar wel op voort en maken de toepassingen die daaruit volgen mogelijk.

Kan je enkele voorbeelden van toepassingen in de automobielindustrie geven? Jullie software is waarschijnlijk vaak 'white label', zodat eindklanten niet altijd weten dat ze met Twikit-software werken?

Dat klopt, Ward. Onze software is inderdaad 'white label', waardoor je de Twikit-technologie achter een website of bij een dealer niet zou herkennen. 

In het geval van 3D-printen is die software het volledig aanpasbare dashboard. Voor andere technologieën, zoals lasersnijden of CNC, betekent dit deurdrempels of tal van verlichtingstoepassingen, zoals licht dat op de grond wordt geprojecteerd wanneer een deur wordt geopend of aangepaste binnenverlichting. We hebben ook toepassingen in versnellingspoken, velgen, vloermatten en sleutelhangers om er maar een paar te noemen. Het verhaal is altijd hetzelfde: ofwel willen OEM's gaan customiseren voor design-minded klanten, ofwel bieden ze al maatwerk aan via een dedicated atelier. In beide gevallen voeren we hun producten in onze engine in. We maken dan een digitale mal van het product en zetten vervolgens automatisch de frontend-gebruikersinterfaces op bij de dealers of op de e-commercesite. Aan de andere kant is onze engine direct verbonden met de digitale productiehubs.

Dus wanneer een consument in de frontend een uniek onderdeel maakt, pikken we die unieke configuratie op en sturen we die terug naar onze engine. De engine maakt dan automatisch een productieklaar bestand aan en stuurt dit naar de backend, naar de 3D-printer of naar de digitale productiemachine. Ten slotte wordt het geproduceerde onderdeel naar de fabriek, de dealer of rechtstreeks naar de consument gestuurd.

Waarom wilde je je eigen bedrijf oprichten?

Acht jaar geleden gingen we aan het praten met de medeoprichters, die allemaal in Antwerpen woonden. Ik werkte toen bij Materialise, een bekende Belgische leider op het domein van 3D-printen en een geweldig bedrijf om bij te werken overigens. Ik herinner me nog dat we tot diep in de nacht met de medeoprichters nadachten over hoe meer consumenten en ondernemingen zouden kunnen profiteren van het potentieel van additive manufacturing. Uiteindelijk kwamen we op het idee om een softwareplatform op te zetten dat aan de frontend heel eenvoudig te gebruiken zou zijn voor de consument en dat alle complexiteit van de productie zou verplaatsen naar de backend. Die visie kreeg acht jaar geleden vorm en we besloten om ervoor te gaan.

In die acht jaar heb je een heel mooi bedrijf opgebouwd en nu ben je actief in verschillende bedrijfstakken.  Hoe is de automobielindustrie t.o.v. andere branches?

We zijn actief op verschillende markten, maar vandaag richten we ons vooral op automotive en orthetiek (wearables). Heel belangrijk is dat beide markten elkaar aanzienlijk overlappen. De focus ligt altijd op de digitale transformatie van een toeleveringsketen. Een van de grote verschillen tussen de automotive en de orthetiek heeft te maken met hun structuur: als je met vijftien automotive OEM's kunt werken, bestrijk je bijna de hele markt. De orthetiekmarkt is een stuk minder snel te overzien. Er zijn enkele grote bedrijven en heel wat kmo's, en dat betekent verschillende benaderingen voor de verkoop. In de automobielindustrie richten we ons meer op waarde toevoegen, luxe creëren door customisering, terwijl de orthetiek draait rond basisbehoeften, denk maar aan braces. Met onze medische hulpmiddelen reiken we mensen een beter leven aan. Door ons zowel op luxe als op basisbehoeften te richten, ontstaat er een mooie dynamiek in Twikit, en ik hou van die spanning binnen het bedrijf.

Je had het over dealers, design, marketing en engineering. Waar klop je het eerst aan om je product te verkopen?

Dat is een goede vraag, want het gaat dan ook over een transformatieve technologie. En omdat Twikit een multidisciplinaire onderneming is, zijn verschillende teams nodig om dit voor elkaar te krijgen. Bij Twikit hebben we interne grids ontwikkeld over waar je begint in de organisatie van een OEM. Er zijn OEM's waar we via de IT-afdeling zijn binnengestapt. Als een OEM al dedicated ateliers heeft, kan dat voor ons ook een manier zijn om binnen te komen. Daarnaast heeft 3D-printen zich ontwikkeld van rapid prototyping tot echte productietechnologie en hebben OEM's grote additive manufacturing-teams opgezet, wat ook een goede aanzet is voor ons. We proberen verschillende kanalen uit en kijken welk kanaal het beste is. Voorts coachen we OEM's en helpen we hen om het multidisciplinaire team dat ze nodig hebben op te zetten.

Martijn, ik heb de indruk dat veel mensen het wel over massacustomisatie hebben, maar dat er uiteindelijk maar weinigen zijn die het ook echt toepassen. Is de automobielindustrie daar een koploper? En hoe zal massacustomisatie de komende jaren evolueren?

Ik denk dat je gelijk hebt. Een gedeeltelijke verklaring is dat elke technologie een hype-cyclus doormaakt. Op een gegeven moment begint iedereen erover te praten en wordt het 'big', maar dan keert het tij en begint de echte structurele groei. Bij massacustomisatie hebben we iets vergelijkbaars gezien. Op een gegeven moment was er de belofte dat alles massaal zou worden gecustomiseerd. Nu geloven we wel dat heel wat dingen massaal zullen worden gecustomiseerd, maar niet alles. Op dat vlak is de automobielindustrie zeker een koploper. Al tientallen jaren kun je vele keuzes maken wanneer je een auto koopt. Heel wat OEM's zeggen ons: "Je hoeft geen massacustomisatie te prediken, dat is al realiteit." We moeten het hebben over 'massa-individualisatie'. Dat betekent dat we een stap verder moeten gaan. We hebben bij Twikit echter geleerd dat de markt het potentieel voor maatwerk echt moet laten zien. Een mooi voorbeeld daarvan is een pak: al honderden jaren is het mogelijk om kleding op maat te laten maken die perfect past en er mooi uitziet. Als morgen iemand met een oplossing komt om het proces te digitaliseren en binnen het bereik van de massa te brengen, zal er vraag naar zijn omdat de vraag nu al bestaat.

Aan het begin van het interview vertelde je dat je het bedrijf hebt opgestart op basis van een gedeelde visie met de medeoprichters. Wat zijn vandaag je doelstellingen in de automobielindustrie? Wat zou jouw 'ultieme project' zijn?

De visie waarop we helpen te bouwen is onze overtuiging dat auto's meer modulair moeten worden. Dat zie je vandaag al op de markt. Modulariteit helpt OEM's om fabrieken langer in gebruik te houden, om modellen en interieurs sneller te wisselen en om te beschikken over meer lokale on demand productiemogelijkheden. Dat is iets waar OEM's echt naar op zoek zijn, namelijk een flexibelere manier om auto's te bouwen. Ze willen efficiënter zijn, kleinere series produceren en sneller inspelen op de marktvraag. Consumenten zijn bijzonder veeleisend geworden. Klanten willen snel veranderingen kunnen doorvoeren en dat is precies waar digitale productie op is gericht. We willen een duurzamere manier van produceren stimuleren en die productie on demand en lokaal maken. Dat biedt toegevoegde waarde voor de OEM (flexibeler), maar ook voor de wereld (duurzamer) en voor de eindklant (sterker geïndividualiseerd). En dat is in essentie de bredere visie waar we aan werken en die we elke dag aan de OEM's en Tier 1's in de automobielindustrie voorleggen. 

En als je dat combineert met de elektrificatietrend en het feit dat OEM's werken aan een soort skateboard waarbij de accu en de aandrijflijn door een groot aantal voertuigen worden gedeeld en op hetzelfde skateboard een andere carrosserie en een ander interieur kunnen worden geplaatst, dan zou je kunnen helpen om alles wat bovenop het skateboard komt te customiseren?

Precies. En dan kunnen consumenten het skateboard houden. Als je het interieur van je auto na een jaar wil veranderen of als je de functionaliteit wil verruimen, dan kan dat op een modulaire manier. Auto's zullen langer worden gebruikt en zullen meer geïndividualiseerd zijn. Ik denk dat dat voor iedereen een win-win-win is.

Indrukwekkend! Het is net als de 'over the air'-updates van Tesla, maar dan voor hardware in plaats van software.

Dat klopt.

Bedankt Martijn, het was een heel boeiend gesprek. Het is indrukwekkend om te zien welk traject je de voorbije acht jaar hebt afgelegd en ik ben erg benieuwd wat je de komende jaren nog zult bereiken. We houden contact!

Jij bent bedankt, Ward.

Lees ook onze andere artikels in deze reeks: