Quad Industries is een familiebedrijf dat gespecialiseerd is in de ontwikkeling en productie van flexibele gedrukte elektronica. Managing Director Arne Casteleyn licht de marktkansen voor deze technologie in de automobielindustrie toe. Daarnaast vertelt hij voluit over zijn samenwerking met de grote namen uit deze sector.


Dag Arne, het is fijn om virtueel een kopje koffie met je te drinken in het kader van onze interviewreeks.  Kun je ons wat meer vertellen over jezelf en je bedrijf?

Natuurlijk! Ik ben Arne Casteleyn en ik ben Managing Director van Quad Industries, waar ik over de verkoop en de strategie ga. Quad Industries is een familiebedrijf en ook mijn broer is Managing Director, maar hij legt zich dan weer toe op Operations en het algemeen management. Wij zijn actief in de ontwikkeling en de productie van geprinte flexibele elektronica. Het bedrijf telt zo'n zestig werknemers verspreid over twee vestigingen, nl. de hoofdzetel in België (HQ, R&D en roll-to-roll-productie) en onze vestiging in Slovakije, waar de focus meer ligt op sheet-to-sheet-productie.

Waar wordt geprinte flexibele elektronica eigenlijk gebruikt in de automobielsector?

Het eerste toepassingsgebied is HMI-touchbediening voor HVAC-systemen, ramen, deuren enz. Het tweede toepassingsgebied is dat van geprinte PTC-verwarmingselementen. Die elementen worden geïntegreerd in stoelen, armleuningen en stuurwielen maar ook in onderdelen aan de buitenkant zoals tanks, slangen en zelfs ruitenwissers. Ten derde zijn er de geprinte sensoren: stoelsensoren, slimme stuurwielen, 'hands-off'-detectie en geïntegreerde temperatuur- of vochtigheidssensoren met groot oppervlak in accu's. Ten slotte hebben we het nog over geprinte antennes die onder of in onderdelen aan de buitenkant worden geïntegreerd. Het mag duidelijk zijn dat geprinte flexibele elektronica vrijwel overal in auto's te vinden is.

Geprinte flexibele elektronica wordt zo vaak gebruikt dat er ongetwijfeld ook misvattingen zijn. Kun je daar iets meer over vertellen?

Dat klopt. Een voorbeeld van zo'n misvatting is dat geprinte elektronica ontworpen is om flexibele PCB's te vervangen. Er zou echter meer aandacht moeten zijn voor functionaliteiten die gebaat zijn bij wat geprinte elektronica écht te bieden heeft, zoals het bedrukken van grote oppervlakken om functionaliteiten te realiseren. 

Is er nog veel innovatie?

Daar ben ik zeker van. Slimme oppervlakken zijn populair: intelligente, intuïtieve oppervlakken creëren mag een prioriteit worden genoemd.  Zo werd ons onlangs, samen met Recticel Automotive, een IMEC-ICON-project gegund om te werken aan slimme automotive skins voor dashboards. 

In eerdere interviews kreeg ik te horen dat de automobielindustrie conservatief is en dat beslissingstermijnen lang zijn.  Beschouw je de automobiel als een toonaangevende industrie of meer als een volger?

Als het om touch control-technologie gaat, zou ik de auto-industrie niet echt toonaangevend noemen. In het algemeen heb ik echter wel het gevoel dat de auto-industrie heel sterk innovatiegedreven is. Een van onze partners, Novares, heeft een specifiek lab dat erop gericht is om innovaties naar de markt te brengen. Ze zoeken ook aansluiting bij start-ups, dus dat klinkt heel erg als een leider voor mij.

Je had het over Recticel en Novares. Je lijkt me geen typische toeleverancier, want je focust meer op cocreatie en je gaat op zoek naar nieuwe designs en functionaliteiten. Is dat de weg voor je bedrijf?

Inderdaad. Het is een strategische beslissing om ons te richten op cocreatie en co-ontwikkeling. Geprinte elektronica is nog altijd een opkomende technologie. We willen samen met klanten nieuwe materialen verkennen en innoveren van idee tot concept, vervolgens een prototype realiseren en dan opschalen naar massaproductie. Met Novares werken we rond in-mould electronics. Daarbij bundelen we onze expertise op het domein van geprinte elektronica met de expertise van Novares op het domein van kunststoffen. 

Laten we het even hebben over gebruikerservaring. Tesla heeft de trend van minder knoppen en grote schermen in auto's ingezet en andere OEM's volgen dit voorbeeld. Onlangs oordeelde een Duitse rechtbank echter dat het illegaal is om tijdens het rijden een scherm te gebruiken. Kan geprinte flexibele elektronica helpen om een nieuwe maar veiligere gebruikerservaring te creëren?

Ik denk van wel. Zelf ben ik geen groot voorstander van touchscreens in auto's. Navigeren door menu's leidt de bestuurder af. Slimme oppervlakken hoeven niet per se een display, een touchscreen of een navigatiemenu te hebben. Je kunt de traditionele knop behouden, je kunt werken met tactiele oppervlakken, tactiele verschillen creëren om knoppen of aanraakvlakken gemakkelijk te identificeren en je kunt ze combineren met haptische feedback. Op die manier vergroot je de esthetiek door een nieuw type aanraakbediening te creëren, maar behoud je de nodige feedback. Daarnaast is er heel wat innovatie op het gebied van haptics in het algemeen. Capacitieve touchsystemen in combinatie met haptics kunnen een goede vervanging zijn voor touchscreens. We zullen ook slimme oppervlakken kunnen creëren die capacitieve sensoren met druksensoren combineren. Ik verwacht dat spraak, schermen en knoppen uiteindelijk allemaal zullen worden gecombineerd.

Welke uitdagingen moeten doorgaans worden overwonnen bij het inzetten van geprinte elektronica?

Functionaliteiten rechtstreeks op een substraat printen is intussen een wijdverspreide techniek. Als je geprinte functionaliteiten wil gaan combineren met traditionele elektronica, is de grootste uitdaging vandaag om te weten wat de grenzen van de zogenaamde 'hybride elektronica' zijn. Volgens ons is deze grenzen kennen en ze vergelijken met de traditionele automobielstandaarden de voornaamste uitdaging als je wil overstappen van de integratie van typische geprinte functionaliteit naar de integratie van hybride functionaliteit.

Het was een boeiend interview, Arne. Het is bijzonder om te zien dat je erin slaagt om samen te werken met de grote spelers in de automobielindustrie en dat je tegelijk vooroploopt op het vlak van innovatie. Bedankt voor je tijd!

Graag gedaan, Ward. Het was een leuk gesprek!

Lees ook onze andere artikels in deze reeks: