De Antwerpse innovatiehub The Beacon maakte het afgelopen jaar internationaal naam op het vlak van IoT- en AI-toepassingen en bewijst daarmee dat technologie een antwoord kan bieden op complexe stedelijke vraagstukken. Om nog beter in te spelen op de snelle technologische ontwikkelingen, bundelen de oprichtende partners, waaronder Agoria, nu de krachten in vzw The Beacon.


In The Beacon is technologisch toptalent van 22 nationaliteiten actief in 64 bedrijven en onderzoeksinstellingen, en tijdens 106 events werden het voorbije jaar goed 4.000 experten in digitale innovatie bereikt uit binnen- en buitenland. De nieuwe structuur stelt de innovatiehub in staat om door te groeien tot een Europees referentiepunt voor Internet of Things en artificiële intelligentie-toepassingen.

 

Partners stad Antwerpen, Havenbedrijf Antwerpen, Universiteit Antwerpen, imec en Agoria richtten de business- en innovatiehub The Beacon eind september 2018 op aan de Sint-Pietersvliet. Recent trad ook de bouwheer van de Oosterweelverbinding, Lantis, toe tot het ecosysteem van partners. Bovendien verhuizen in 2020 de Lantis-medewerkers en het team van intendant Alexander D'Hooghe naar nieuwe kantoren in The Beacon. Intussen is 90% van de beschikbare kantoorruimte gevuld met technologische start-ups, scale-ups, grote corporates en toponderzoekers. Begin volgend jaar breidt The Beacon uit met een extra verdieping, waardoor er zich nog 15 extra bedrijven kunnen vestigen.

Kruisbestuivingen zorgen voor innovatie

Veelbelovende Antwerpse start-ups en internationaal gerenommeerde bedrijven zitten naast elkaar in The Beacon. Het ‘koffie-machine-effect’, waarbij spontane ontmoetingen uitgroeien tot slimme ‘futureproof’ producten, rendeert. Zo zijn er al een aantal tastbare toepassingen uitgewerkt. Zoals bv. een onbemand schip laten varen; technologie voor dronestransport van bloedstalen; analyse van anonieme mobiliteitsdata om weggebruikers in real time de snelste en veiligste weg aan te bieden; het verhogen van de veiligheid in petrochemische bedrijven via draadloze sensoren voor de controle van industriële kleppen; en de ‘MensenMassaMeter’, een project voor crowd control.

Smart mobility is sterk vertegenwoordigd: zo opereert het team van Mobilidata, een project van de Vlaamse overheid in samenwerking met imec en andere partners, vanuit The Beacon. Dat wil door slimme technologie een brede waaier aan toepassingen mogelijk maken om de verkeersveiligheid en doorstroming te verbeteren en de CO2-uitstoot te verminderen. Slimme verkeerslichten is één van die toepassingen en een absolute primeur voor Vlaanderen.

Ook de werken aan de Oosterweelverbinding bieden opportuniteiten aan innovatieve spelers. Nu al worden in The Beacon intermodale routeplanners en aanpasbare digitale kaarten ontwikkeld, het impactmanagement voor geplande wegenwerken onderzocht en de gevolgen voor de snelheid, de kost en de milieu-impact van een gekozen route berekend.

“Antwerpen heeft de ambitie om een internationale referentie te worden op het vlak van Internet of Things en artificiële intelligentie. The Beacon is het bewijs dat we er na een jaar in geslaagd zijn om daar de bakens van uit te zetten. Met resultaat: 64 nationale en internationale bedrijven sloten zich aan bij The Beacon community. Toptalent van 22 verschillende nationaliteiten werkt er aan slimme oplossingen voor onze economische motoren. Bovendien is er voor de realisatie van een tiental overkoepelende projecten een uniek samenwerkingsverband ontstaan tussen de gevestigde bedrijven en het brede netwerk van The Beacon. De stad blijft overtuigd van deze kruisbestuiving om Antwerpen verder te innoveren”, zegt schepen voor economie, innovatie en digitalisering Claude Marinower.

Nieuwe structuur creëert nieuwe opportuniteiten

Voor de verdere ontwikkeling van The Beacon was de oprichting van een onafhankelijke en neutrale organisatie belangrijk. Daartoe tekenden de partners van het eerste uur, samen met de nieuw toegetreden partner Lantis, vandaag de oprichtingsakte van de vzw The Beacon. Met deze belangrijke mijlpaal herbevestigen ze hun ambities: Antwerpen en Vlaanderen internationaal positioneren en verder uitbouwen tot speerpunt voor technologische innovatie.

Dankzij de zelfstandige vzw-structuur zal The Beacon sneller en efficiënter kunnen inspelen op opportuniteiten en deelnemen aan nationale en internationale projecten en innovatietrajecten. Ook het dagelijks beheer zal sterk vereenvoudigd worden. “Met de oprichting van The Beacon vzw is het fundament voor de verdere groei en geloof in deze innovatiehub gelegd,” zegt burgemeester Bart De Wever. “The Beacon bewijst dat Antwerpen zich ook op vlak van innovatie internationaal kan meten met andere steden. De toekomst begint hier.”

De zes partners vaardigen allen een bestuurder af. Voor de nieuwe partner Lantis wordt dit de CEO Luc Hellemans. De bestuurders worden aangevuld met drie onafhankelijke bestuurders, waaronder CEO van de innovatiehub Wim De Waele als uitvoerend voorzitter. “Met de toevoeging van Lantis als partner hebben we nu ook een sterke drijvende kracht voor smart mobility, zoals het Havenbedrijf Antwerpen dat is voor smart ports and logistics. Een dergelijk economisch draagvlak is uitzonderlijk en zal ervoor zorgen dat The Beacon een innovatiehub wordt met producten en bedrijven met groot groeipotentieel”, aldus De Waele.