François Stevens, eigenaar van het Antwerpse Werkhuizen Stevens NV, is met zijn 90 jaar de oudste CEO onder onze lidbedrijven. "Of ik niet liever zou genieten van mijn oude dag? Ik heb doorheen de jaren een bepaalde binding ontwikkeld met deze zaak. Elke dag ben ik hier trouw op post. Zelfs 's zondags kom ik naar mijn bureau om enkele zaken na te zien."


Wat is de geschiedenis van Werkhuizen Stevens?  

François:"Mijn grootvader Frans Stevens heeft het bedrijf opgericht. Hij is in 1909 voor eigen rekening begonnen, nadat hij meestergast was geweest bij Minerva. Mijn vader Louis heeft de leiding van hem overgenomen, net na de oorlog van '14-'18. Onze machines waren tijdens de bezetting meegenomen door de Duitsers, maar mijn vader heeft ze relatief snel teruggekregen, waardoor we een doorstart konden maken. 

Ik ben hier als leergast gestart in september 1944. Ik herinner mij het nog goed: net na de bevrijding van Antwerpen. Ik wilde eigenlijk ingenieursstudies volgen, maar heb mijn plannen opgeborgen door de grote overvloed aan werk die er op dat moment was. Toen mijn vader in 1982 overleed, heb ik de leiding van het bedrijf overgenomen. Sinds een twaalftal jaar is ook mijn zoon Francis (35) hier aan de slag." 

Werkhuizen Stevens

 Welke activiteiten voeren jullie uit?   

François: "Klanten kunnen bij ons terecht voor het reviseren van motoren, cilinderkoppen en cardanoverbrengingen. Onze lange ervaring die we hebben opgebouwd als invoerder van SCANIA en AGCO SISU vindt u dan ook terug in onze expertise."

Hoe is het om met verschillende generaties samen te werken?  

François: "We zijn altijd een familie van harde werkers geweest: ik heb mijn vader vroeger altijd aan de slag geweten, en ook mijn grootvader klopte lange dagen, tot 10 uur 's avonds. Uiteraard heeft zo'n familiebedrijf zijn sterkte. Er wordt een zekere knowhow opgebouwd, die doorheen de jaren van generatie op generatie wordt doorgegeven. Mijn zoon voert onderhoud en herstellingen uit bij alle merken van oldtimers - een markt die tegenwoordig zeer 'booming' is. Die technische kennis heb ik indertijd opgestoken van mijn vader, en aan mijn zoon doorgegeven."

"Mijn zoon voert onderhoud en herstellingen uit bij alle merken van oldtimers - een markt die tegenwoordig zeer 'booming' is. Die technische kennis heb ik indertijd opgestoken van mijn vader, en aan mijn zoon doorgegeven."

"Of ik niet liever zou genieten van mijn oude dag? Ik heb doorheen de jaren een bepaalde binding ontwikkeld met deze zaak. Elke dag ben ik hier trouw op post. Zelfs 's zondags kom ik naar mijn bureau om enkele zaken na te zien. De eerlijkheid gebiedt mij te zeggen dat ik de laatste tijd veel taken aan mijn zoon overlaat. Het hele computer-gebeuren heb ik aan mij voorbij laten gaan. Ik geef wel nog constant advies, voornamelijk op de hardware. Welke zuigers moeten we bestellen voor het uitboren van een cilinder? Zulke technische zaken weet ik nog perfect van vroeger."

Werkhuizen Stevens

Hoe heeft u ondernemen doorheen de jaren zien veranderen?  

François: "De branche is totaal veranderd. Dat valt zelfs niet meer te vergelijken. Het volledige management van een motor is elektronisch geworden. Een evolutie waar ik helaas te oud voor ben geworden. Dat is ook één van de grote oorzaken dat er zo moeilijk personeel te vinden is. Werkkrachten hebben vandaag bijzonder gespecialiseerde kennis nodig, en de visvijver is zeer klein geworden. Jonge afgestudeerden krijg je niet meer gemakkelijk naar een klein bedrijf. Wij steunen daarom nog gedeeltelijk op ons personeel van vroeger. Het zijn mensen die eigenlijk al pensioengerechtigd zijn, maar nog 2 à 3 dagen per week bij ons werken. Vroeger kwamen er dikwijls jonge gasten aan onze deur vragen: "Meneer Stevens, is er geen werk?". Dat zie je vandaag niet meer." 

Hoe gaan jullie om met innovatie? 

François:"Ik heb er persoonlijk niet aan meegedaan, maar onze zaak is wel blijven innoveren. Van elektrische motoren hebben we helaas weinig kennis. Maar we zijn wel de snelle ontwikkeling van de ontploffing- en verbrandingsmotoren steeds op de voet blijven volgen.  Ook online: In detail heb ik het natuurlijk niet mee gevolgd, omwille van mijn leeftijd, maar als ik rondom mij de mogelijkheden zie, dan vind ik dat fantastisch. Mijn zoon zorgt ervoor dat ons bedrijf voorkomt in de zoekresultaten van mensen op internet en ook plaatst zaken op sociale media. Zo creëren we een band met onze klanten."

Werkhuizen Stevens

 Een blik op de toekomst?  

François:"Het is altijd afwachten, maar ik heb er vertrouwen in. De markt van de motoren wordt stilaan gigantisch, met allerhande sensoren voor het monitoren. De digitale toekomst ziet er goed uit, hoor. Ik ben niet per sé voor "de goede oude tijd". De automatisering blijft een zegen voor alle bedrijven die zich ermee bezighouden. Terwijl vroeger veel manueel gedaan moest worden, gebeurt dat vandaag automatisch. Denk maar aan het versturen van facturen. Dat is prachtig, het moet gezegd. We gaan meer en meer richting volledige automatisering, wat betekent dat mensen meer van 't leven kunnen genieten. Uiteraard moet dat goed georganiseerd worden, en dat is de uitdaging. Maar dat zal niet meer mijn taak zijn (lacht)."