2017 was een boerenjaar voor de Belgische automobielindustrie. Na de teloorgang van Opel Antwerpen, Ford Genk en Renault Vilvoorde vreesden velen voor de toekomst, maar de cijfers tonen een opmerkelijke groei. De sector, vandaag goed voor 61.000 banen, blijkt in bloedvorm.


Vandaag start het 96ste Autosalon. Daarom neemt Agoria de pols van de Belgische automobielindustrie. En die blijkt in bloedvorm. “In 2017 boekte de sector een omzet van 22,3 miljard euro, met een toegevoegde waarde van meer dan 4 miljard. Bijna 90 procent van de productie was voor de export”, zegt Ben Van Roose, Head Manufacturing Industries bij Agoria.

Onze twee resterende autofabrieken, Volvo Cars Gent en Audi Brussels in Vorst, bouwden het voorbije jaar zo'n 335.000 auto's. Een meer dan puike prestatie in wat een 'transformatiejaar' heet.

De Gentse Volvo-fabriek produceerde voor het achtste jaar op rij meer dan 200.000 auto's. Bij Audi rolden het voorbije jaar zo'n 95.000 kleine A1's van de band. Niet slecht, in de wetenschap dat de fabriek intussen zo goed als volledig is vernieuwd om vanaf dit jaar de elektrische SUV 'e-tron' en vanaf 2019 de 'e-tron sportback' van de band te laten rollen.

Ons land is ook een belangrijke speler in de vrachtwagenindustrie. Volvo Trucks in Gent, waar jaarlijks zo'n 45.000 fonkelnieuwe trucks buitenrijden, overschrijdt in de loop van dit jaar de mythische kaap van 1 miljoen geassembleerde trucks. Bij Daf Trucks stak men vorig jaar meer dan 50.000 cabines en 120.000 assen in elkaar, goed voor 12 procent meer jobs. En ook bij Van Hool is het orderboekje voor 2018 goed gevuld. “De directe tewerkstelling in de assemblagesector van de voertuigindustrie bij Audi, Volvo Cars, Volvo Trucks, DAF en busbouwer Van Hool is vandaag goed voor zo'n 17.000 mensen”, zegt Ben Van Roose.

”Technologie is sexy”

“Maar de automotivesector is veel meer dan autoassemblage alleen. Kleinere spelers verspreid over het hele land leveren hard- en software aan het kruim van de sector.” Dat gaat dan van transmissies voor Ferrari en AMG over audiotoepassingen voor Jaguar en Porsche, tot chips, navigatietools en systemen voor autonoom en geconnecteerd rijden. “Al die spelers zorgen samen voor een directe en indirecte tewerkstelling van zo'n 61.000 mensen. Voldoende en juiste profielen vinden is en blijft echter een grote uitdaging”. Vandaar de oproep aan de jeugd en hun ouders: “Technologische industrie is sexy, de bijbehorende opleidingen boeiend en de carričremogelijkheden groot en gevarieerd.”

Nieuwe (hoog)technologie en innovatie in 2018

Automotive is uiteraard veel meer dan auto-assemblage. Achter de schermen zit men niet stil en er schitteren ondertussen echt wel wat sterren in het “automotive” universum. Spelers verspreid over het hele land leveren hard- en software aan het kruim van de sector.

Wist u bijvoorbeeld dat de transmissies  van onder andere Italiaanse, Duitse en Engelse sportwagenbouwers, zoals Ferrari, AMG… ontwikkeld en verfijnd worden in Zedelgem (Tremec)? Ook de ophanging van een ‘premium UK sportscar brand’ wordt ontwikkeld en geproduceerd in Sint-Truiden (Tenneco). Of wist u dat er op het gebied van superieure sound systemen, Belgische ontwikkeling en productie zit in de Jaguar F-Type (Premium Sound Solutions)? In een Porsche (Cayenne en Panamera) valt 3D-geluid te bewonderen dank zij AURO Technologies.

Augmented Reality (AR) in een wagen is ook al lang geen science fiction meer maar dagelijkse realiteit. Virtueel swipen ter bediening van in-vehicle infotainment bestaat vandaag dankzij onder andere bedrijven als Sony Depthsensing Solutions (voorheen Softkinetic) en Melexis, beiden pioneers op dat gebied. Zij werken samen met de grootste spelers. Van Melexis worden er trouwens wereldwijd gemiddeld 8 IC’s (sensors & computerchips)  ingebouwd per auto. AR vond ondertussen ook zijn toepassing op het gebied van de ondersteuning in onderhoud (maintenance). Zo testte Volvo Trucks Uptime Center met succes een eerste versie van eerstelijnsondersteuning door gebruik te maken van de Microsoft HoloLens.

Autonoom rijden wordt onder andere mogelijk gemaakt door de volgende generatie (solid state) LIDAR systemen en zal in de volgende jaren zijn weg vinden naar massa-productiewagens. Xenomatix, maar ook Tom-Tom en AWEurope dragen hier hun steentje bij met geavanceerde navigatiesoftware en -systemen.

Via simulatietechnieken kan Siemens PLM Software de gedragingen van materialen en systemen voorspellen. Autonoom en geconnecteerd rijden linken we ook aan het onderzoekscentrum  van Toyota Motor Europe waar een leger aan ingenieurs werkt aan de verdere ontwikkeling ervan, maar ook aan alternatieve aandrijflijnen. En als het op alternatieve aandrijflijnen en batterijen aankomt, komen we automatisch terecht bij de wereldwijd erkende expertise van een VDL-Bus, Van Hool, Punch Powertrain, Umicore, PEC, Leclanché, Solvay, of innovatieve start-ups als Magnax en Mazzaro...

Vele miljoenen gesofistikeerde en delicate onderdelen in onder andere verlichting, transmissies en remsystemen worden gefabriceerd bij een bedrijf als VCST of Factories of the future, VALEO, Continental, JTEKT, TYCO Electronics Belgium… en zo kunnen we blijven doorgaan. Allemaal trailblazers die zich onderscheiden door hun innovatieve aanpak in onderzoek, productontwikkeling, productietechnologie, en open/coöperatieve innovatie .

De automobielsector is geëvolueerd in België en klimt steeds hogerop in de waardenketen. Laat u niets wijsmaken. De Belgische automobielsector is “alive and kicking”.