The Grain est une toute nouvelle start-up active dans le domaine de l'IA qui a passé environ la moitié de son existence en période de coronavirus. Afin de combler le manque de travail dû à la mise en suspens des commandes des clients, l'entreprise s'est entièrement concentrée sur la R&D, un pari récompensé par une aide à l'innovation de la Vlaio.


The Grain a été fondée il y a environ un an, ce qui, avec le recul, est loin d'être le moment optimal. La société est en réalité une spin-off : deux anciens actionnaires d'Allied Reliability (un spécialiste de la maintenance et de la fiabilité) ont joint leurs forces à celles de deux fondateurs du développeur IA Provideor. Le quatuor a ensuite fondé The Grain, entreprise dans laquelle Provideor a été entièrement intégrée.

Au croisement de l'IA et de l'industrie

« En tant que partenaire chez Allied Reliability, j'étais déjà entré en contact avec Provideor à plusieurs reprises », explique Dirk De Nutte, CEO et co-fondateur. « Nous avons immédiatement trouvé des atomes crochus avec les jeunes propriétaires, et j'ai rapidement été convaincu que leurs connaissances dans le domaine de l’IA représentaient un potentiel énorme. La fusion du savoir-faire industriel et de l'expertise en IA a donné naissance à The Grain. Nous appliquons nos connaissances approfondies en matière d'IA aux processus industriels. »

« The Grain applique ses connaissances approfondies en matière d'IA
 aux processus industriels. »

Dirk De Nutte, CEO, The Grain

L’humain au centre des préoccupations

The Grain concentre ses activités sur quatre spécialisations : la demande et les stocks, l'optimisation des processus, la planification de la production et la maintenance prédictive. « Les collaborateurs constituent toujours le point de départ de notre approche », souligne Dirk De Nutte. « L'objectif est de les soutenir afin qu'ils puissent accomplir leurs tâches plus efficacement, rapidement et intelligemment. Afin d’y parvenir, il convient de tenir compte de deux paramètres importants : la modularité (le fait d'être applicable aux processus de toute taille) et l'accessibilité (le fait que chacun puisse utiliser nos outils de manière intuitive). »

Planification optimale

Dirk De Nutte cite un exemple concret : « Un producteur de bouteilles en verre travaille avec une énorme variété de formes et de tailles, des flacons de parfum aux bouteilles de vin. Un processus logistique complexe, ce qui signifie qu'il fallait en moyenne un mois pour planifier les commandes. Nous avons développé un planning en temps réel contrôlé par l'IA qui réduit ce délai de planification à environ 45 minutes. Encore une fois, notre objectif principal était de déterminer comment nous pourrions exploiter au mieux la capacité de production. »

« Notre solution IA a pu réduire le délai de planification d'un mois à 45 minutes. »

Dirk De Nutte, CEO, The Grain

Le développement de produits à l’heure du coronavirus

Du jour au lendemain, le COVID-19 a mis en suspens de nombreux projets tant en Belgique qu'à l'étranger. « Une situation délicate pour une start-up », confirme Dirk De Nutte. « Nous venions de nous renforcer pour mener à bien tous ces projets. Heureusement, nous disposions d'une réserve financière provenant du capital social grâce à laquelle nous avons pu maintenir notre personnel au travail. Nous avons consacré le temps libéré à la R&D. Cela nous a permis, par exemple, de commencer à développer 4 produits génériques, qui sont viables en tout point. Deux preuves de concept sont maintenant prêtes à être testées sur le marché à la fin de cette année. »

Aide à l’innovation

Le pari de The Grain semble avoir porté ses fruits. La start-up a soumis une demande de subvention auprès de la Vlaio, qui leur a été accordée dans son intégralité. « Nous avons réussi à donner une tournure positive à cette année qui s’annonçait désastreuse. Grâce à cette subvention et à deux clients qui se sont engagés à tester nos produits dans la pratique, nos investissements antérieurs n'ont finalement pas été perdus. Au contraire : The Grain en ressort beaucoup plus forte », conclut Dirk De Nutte.

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